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Drones, satélites e Google Earth ajudam pesquisadores a prever onde as doenças tropicais podem surgir

Drones, satélites e Google Earth ajudam pesquisadores a prever onde as doenças tropicais podem surgir


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Verme do sangue esquistossomo defun / iStock

Com mais de 200 milhões de pessoas sofrendo de esquistossomose, uma doença parasitária que perde apenas para a malária em termos de impacto na saúde em todo o mundo, os cientistas têm trabalhado para encontrar maneiras de identificar os focos da doença.

Embora a esquistossomose seja tratável, a doença, que pode causar sangue na urina e nas fezes, dor abdominal e danos ao fígado, baço, intestinos, pulmões e bexiga, é difícil de erradicar em todo o mundo. Os esquistossomos, ou vermes que causam a doença, crescem dentro de caramujos de água doce e se multiplicam à medida que são liberados em rios, lagos e riachos. Pessoas que nadam, tomam banho ou mergulham na água podem ser infectadas por vermes que penetram na pele.

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Caracóis culpados pela esquistossomose

Uma equipe de cientistas liderada pela University of Washington e pela Standford University desenvolveu uma técnica que pode ajudar a identificar comunidades com maior risco de contrair esta doença tropical. Seu trabalho foi publicado em jornalProceedings of the National Academy of Sciences.

Baseando-se em imagens de satélite, fotos de drones e no Google Earth, os cientistas estudaram mais de 30 locais no noroeste do Senegal, onde os moradores usam o rio e o lago para tomar banho, nadar, lavar roupas e lavar pratos. Foi o local de um dos maiores surtos de esquistossomose em meados da década de 1980.

Os pesquisadores contaram e mapearam os caramujos nos locais por mais de dois anos. Eles também entraram na água para coletar amostras de lama e plantas. Por meio do trabalho de campo, eles foram capazes de demonstrar que os caramujos foram distribuídos de forma inconsistente com os caramujos presentes em um local, mas ausentes três meses depois. Realizar o mapeamento dos caracóis pode não ser a maneira mais eficaz de identificar áreas de risco, eles mudaram seu foco para os habitats onde vivem os caracóis. Armados com o conhecimento de que os caracóis prosperam em vegetação flutuante sem raízes que foi capturada por satélites e drones, eles mudaram seu foco para localizar áreas ricas em vegetação flutuante.

Automatizando a identificação

Como resultado do trabalho, as agências de saúde pública no Senegal agora podem olhar as imagens aéreas para encontrar as áreas que têm a vegetação mais flutuante e direcionar essas aldeias para o tratamento da doença parasitária.

"Agora podemos pegar essas imagens aéreas estação após estação e ter uma ideia de como a paisagem patogênica muda no tempo e no espaço. Isso pode nos dar uma ideia melhor das taxas de infecção", disse o coautor Giulio De Leo, professor de biologia da A Universidade de Stanford em um comunicado à imprensa destacando o trabalho. "Este projeto foi um tremendo esforço e um exemplo de pesquisa colaborativa que seria impossível para uma única pessoa ou um único laboratório."

Para facilitar ainda mais o uso das informações pelas agências, a equipe de pesquisadores está aplicando o aprendizado de máquina para automatizar a identificação dessas vegetações flutuantes nas fotos.

"Estamos cautelosamente otimistas, mas ainda temos algum trabalho a fazer para generalizar nossas descobertas para novos contextos", disse a coautora Susanne Sokolow, cientista pesquisadora da Universidade de Stanford, no mesmo comunicado à imprensa. "Se, de fato, descobrirmos que os preditores da esquistossomose são escalonáveis ​​e automatizáveis, teremos uma nova ferramenta poderosa na luta contra a doença, e que preenche uma lacuna de capacidade crítica: uma forma de direcionar de forma eficiente as intervenções ambientais ao lado de humanos tratamento para combater a doença. "


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