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Como Walter Alvarez decodificou o ataque de asteróide em Chicxulub

Como Walter Alvarez decodificou o ataque de asteróide em Chicxulub

Em 1978, os geofísicos Glen Penfield e Antonio Camargo estavam voando acima da Península de Yucatán, na costa leste do México.

Eles estavam conduzindo uma pesquisa magnética aerotransportada do Golfo do México, em busca de petróleo para a estatal mexicana Pemex.

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Analisando seus dados, Penfield encontrou um enorme arco subaquático voltado para o sul com 70 km (40 milhas) de diâmetro. Consultando um mapa anterior, ele encontrou um arco correspondente que apontava para o norte. Juntos, os dois arcos formaram um círculo, 180 km (110 milhas) de largura e centrado perto da cidade mexicana de Chicxulub.

Penfield e Camargo apresentaram seus resultados na conferência de 1981 da Society of Exploration Geophysicists, mas essa conferência teve uma participação escassa devido aos membros presentes em uma conferência separada sobre algo chamado de Limite K-Pg.

O limite K-Pg

Em todo o mundo, geólogos encontraram uma camada de sedimento branco e calcário e usaram essa fronteira para marcar o fim do período Cretáceo (o último período da Era Mesozóica) e o início do Período Paleógeno (o primeiro período da Era Cenozóica). A datação por carbono mostrou que a camada tinha 66 milhões de anos.

Uma equipe formada pelo físico Luis Alvarez, ganhador do Prêmio Nobel, seu filho o geólogo Walter Alvarez e os químicos Frank Asaro e Helen Michel estavam estudando essa camada e descobriram que ela continha uma concentração incomum do elemento irídio.

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O irídio raramente é encontrado na crosta terrestre porque é um elemento pesado e afundou no núcleo da Terra enquanto o planeta estava derretido. O Iridium é, entretanto, muito abundante em asteróides, e os Alvarezes sugeriram que um asteróide deve ter atingido a Terra, e não qualquer asteróide.

Dada a quantidade de irídio encontrada na camada K-Pg, o asteróide responsável pela fronteira K-Pg deve ter 10 km (6,2 mi) de diâmetro, ou aproximadamente o tamanho de Manhattan. Para efeito de comparação, a lua marciana de Fobos tem 11 km (7 mi) de diâmetro e o Monte Everest tem pouco menos de 9 km (5,6 mi).

Tal impacto teria liberado a energia de 100 trilhões de toneladas de TNT, ou cerca de 2 milhões de vezes a bomba termonuclear mais poderosa já detonada. Mas, se tal impacto aconteceu, onde estavam as evidências?

Chicxulub e K-Pg Converge

Além do irídio, também presentes na camada K-Pg estavam grânulos de quartzo chocados, esférulas de vidro e tektitas. Tektites são corpos do tamanho de cascalho compostos de vidro natural preto, verde, marrom ou cinza formado a partir de detritos terrestres ejetados durante impactos de meteoritos.

Eles eram especialmente abundantes em depósitos ao redor do Caribe, e isso deu aos cientistas uma pista onde procurar. A cratera Chicxulub na Península de Yucatán se encaixa perfeitamente no projeto.

Com base na decadência radioativa do argônio, Paul Renne, do Berkeley Geochronology Center, estimou a data do ataque do asteróide em 66.038.000 anos atrás, mais ou menos 11.000 anos. E, de acordo com Renne, os dinossauros foram extintos em 33.000 anos a partir desta data.

Estudos recentes

Em 2016, os cientistas perfuraram o anel de pico da cratera Chicxulub e descobriram que era composta de granito, em vez da rocha típica do fundo do mar. O granito é normalmente encontrado nas profundezas da terra.

Os cientistas descobriram que o granito havia sido chocado, derretido e ejetado para a superfície da Terra em minutos. Eles também encontraram evidências de um movimento colossal da água do mar, ou tsunami.

Um estudo realizado em 2018 na Universidade de Michigan, modelou como o tsunami da cratera Chicxulub teria se propagado. Eles descobriram que as ondas no Golfo do México teriam 1.500 metros de altura, enquanto as alturas das ondas nos oceanos Atlântico e Pacífico chegariam a 14 metros.

O impacto do asteróide ejetou uma enorme quantidade de rocha vaporizada e sulfatos na atmosfera terrestre, bloqueando o Sol, e isso teve um efeito repentino e catastrófico no clima mundial. Estudos recentes mostram que este impacto inverno durou apenas um breve período, então as temperaturas ao redor do globo realmente aumentaram.

Pesquisadores que estudam restos de peixes em sedimentos em El Kef, Tunísia, descobriram que a temperatura do mar subiu cerca de 5 ° C não muito depois da queda do asteróide, e que permaneceu assim por aproximadamente 100.000 anos. Eles atribuem o aumento à liberação de dióxido de carbono na atmosfera pelo impacto de carbonatos e por incêndios florestais que teriam sido provocados pelo impacto de um asteróide.

Em abril de 2019, um artigo publicado em Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) descreveu a descoberta de um sítio fóssil em Dakota do Norte que fornece um "instantâneo pós-impacto" de eventos após o impacto do asteróide. Os cientistas encontraram tektitas incrustadas no âmbar e nas guelras de cerca de 50% dos peixes fósseis. Eles também encontraram vestígios de irídio.

Os autores, incluindo Walter Alvarez, teorizaram que o choque do impacto do asteróide causou Seiches, ou oscilações de água em lagos, baías ou golfos, e isso levou ao rápido soterramento de organismos sob uma espessa camada de sedimentos.

A morte dos dinossauros permitiu que pequenas criaturas cujas cadeias alimentares eram menos complexas sobrevivessem. Ao longo das eras, essas pequenas criaturas evoluíram para nós - uma criatura capaz de pesquisar e analisar a gênese de sua própria existência.


Assista o vídeo: Chicxulub Crater Impact making-of (Janeiro 2022).