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NASA reproduz origens da vida em laboratório

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A NASA recriou as condições que podem ter levado à formação de vida nas profundezas do oceano há 4 bilhões de anos. Seu experimento pode ajudar a desvendar respostas sobre como a vida na Terra foi formada e fornecer pistas sobre como procurá-la no cosmos.

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A astrobióloga Laurie Barge e sua equipe do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA em Pasadena, Califórnia, estão descobrindo maneiras de reconhecer a vida em outros planetas, determinando as origens da vida aqui na Terra.

Sua pesquisa se concentra em como os fundamentos da vida são formados em fontes hidrotermais no fundo do oceano. Para recriar as condições presentes nas fontes hidrotermais no laboratório, a equipe construiu mini-fundos marinhos enchendo béqueres de laboratório com uma mistura que lembra o oceano primordial da Terra.

Origens da vida imitadas em laboratório

Esses leitos oceânicos delimitados por laboratórios agem como um terreno fértil para os aminoácidos, compostos orgânicos essenciais para a vida como a conhecemos. Os aminoácidos se acumulam para formar proteínas que são a essência de todos os seres vivos.

"Entender até onde você pode ir apenas com orgânicos e minerais antes de ter uma célula real é realmente importante para entender de quais tipos de ambientes a vida pode emergir", disse Barge, o investigador principal e primeiro autor do novo estudo, publicado em a revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

"Além disso, investigar como coisas como a atmosfera, o oceano e os minerais nas aberturas impactam isso pode ajudá-lo a entender a probabilidade de isso ter ocorrido em outro planeta."

As fontes hidrotermais podem ser consideradas como as chaminés do núcleo da terra, elas liberam fluido aquecido abaixo da crosta terrestre. Quando esse fluido se mistura com a água do mar, eles criam condições instáveis ​​que são necessárias para a formação e o desenvolvimento da vida.

Os experimentos podem ajudar a identificar as condições de vida no espaço

Essas áreas escuras e quentes podem ser a chave para entender como a vida pode ser encontrada em cantos escuros semelhantes de nosso cosmos.

"Se tivermos essas fontes hidrotermais aqui na Terra, possivelmente reações semelhantes podem ocorrer em outros planetas", disse Erika Flores, do JPL, co-autora do novo estudo. A equipe construiu o fundo do oceano falso usando materiais comumente encontrados nos primeiros oceanos da Terra.

Eles aqueceram sua mistura de água e molécula precursora a 70 graus Celsius e ajustaram o pH para imitar o ambiente alcalino das áreas próximas às fontes hidrotermais. Eles também removeram o oxigênio porque, ao contrário dos oceanos da Terra de hoje, os oceanos antigos tinham muito pouco oxigênio.

Eles também adicionaram um ingrediente chave, o mineral hidróxido de ferro, ou "ferrugem verde", que era abundante na Terra primitiva. Essa ferrugem verde reagiu com pequenas quantidades de oxigênio que a equipe injetou na solução, produzindo o aminoácido alanina e o alfa-hidroxiácido lactato.

"Nós mostramos que em condições geológicas semelhantes às da Terra primitiva, e talvez a outros planetas, podemos formar aminoácidos e alfa-hidroxiácidos a partir de uma simples reação sob condições amenas que teriam existido no fundo do mar", disse Barge.

Entender exatamente como os aminoácidos se formam sob essas condições intensas ajudará o cientista a entender como a vida se formou ou poderia ser formada em outros planetas.

"Não temos evidências concretas de vida em outro lugar ainda", disse Barge. "Mas compreender as condições que são necessárias para a origem da vida pode ajudar a restringir os lugares em que pensamos que a vida poderia existir."


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